Leijonat

Suomen jääkiekkomaajoukkue, jota lempinimellä Leijonat yleensä kutsutaan, on voittanut mitalin lähes jokaisissa olympialaisissa johon joukkue on osallistunut, sitten vuoden 1988 kisojen Calgaryssa. Silloin Suomi voitti ensimmäisen kerran, pronssia. Ainoastaan vuosina 1992 ja 2002 jäätiin ilman metallinpalaa. Näillä lukemilla pikkuinen Suomi on jääkiekon jättiläinen, vaikka MM-kisoissa menestys on usein mennyt sivu suun. Naganon olympialaisissa 1998 ensimmäistä kertaa kisoihin osallistuivat NHL-sankarit, aikoinaanhan ammattilaisilta oli Olympian kentille pääsy kielletty. Suomessa jääkiekko on ainoa urheilulaji, jolla pelaajat voivat vakituisesti elättää itsensä ammattilaisina, vain pelaamalla, mutta silti meiltä on lähtenyt monia lahjakkuuksia Amerikkaan kultaa vuolemaan. Usein NHL:ssa on kultaa vuoltu menestyksekkäästi.

Jääkiekko aloitetaan Suomessa 1800-luvun viimeisenä vuotena. Ei ole tietoa olisiko Venäjällä suosittua jääpalloa pelattu aikaisemminkin, se on melko todennäköistä. Jäähockey-nimellä kulkenutta uutta peliä pelattiin Helsingin Pohjoisrannassa. Pelin alkuvuosista on vähänlaisesti tietoja, mutta sitä varmaankin on harrastettu ahkerasti, sillä pian suomalaisia pelaajia alkaa ilmaantua Euroopan huippuseuroihin Ranskassa ja Saksassa: tuskin he pystymetsästä ilmaantuivat.

Vuonna 1927 Suomen Luistinliitto ottaa pelin haltuunsa, ja kohta pidetään Tampereella ensimmäiset SM-kilpailut Pyhäjärven jäällä. Tampere pitääkin itseään Suomen jääkiekkokaupunkina. Kun joukkueita ja pelaajia alkaa olla enemmän, perustetaan maajoukkue, ja ensimmäinen kansainvälinen ottelu on Ruotsia vastaan vuonna 1933: Suomi häviää surkeasti 11-1 ja ikuinen vihanpito Ruotsia kohtaan alkaa: yhä edelleen voitto Ruotsia vastaan on kotikatsomoissa tärkeämpää kuin edes suurta ja mahtavaa Venäjää vastaan. Ensimmäinen kansainvälinen voitto on neljä vuotta myöhemmin, kun Suomi hakkaa Viron vaatimattomasti 2-1.

Vuonna 1939 Suomi osallistuu Baselissa MM-kisoihin ja häviää viisi ottelua, jääden 13. sijalle: tämä on usein kohdalla kun jokin maa tulee ensimmäistä kertaa minkä tahansa urheilulajin kisoihin. Taidot kehittyvät myös otteluissa. Ei ole tiedossa povattiinko Suomelle silloin voittoa?
Leijona ilmestyy pelipaitoihin vuonna 1948, ja pikku hiljaa jääkiekko yleistyy, rakennetaan jäähalleja jotta peliä voi pelata muutenkin kuin ulkokentällä tai järven jäällä, ja Suomen arvokisamenestys alkaa parantua. Tuskin se johtui vain leijonasta maskottina.

Kaikkien aikojen suurimpana päivänä koskaan missään, minkään urheilulajin puitteissa tai puitteiden ulkopuolella, muistetaan 1995 ja Leijonien MM-kisavoitto. Voiton teki entistä makeammaksi se, että loppuottelu käytiin Ruotsia vastaan. Onkin vaikea tajuta että siitä on jo kohta 20 vuotta. Leijonat voittivat uudestaan kultaa 2011 Ruotsia vastaan.

Suomen naisten maajoukkue jää yleensä kovin vähälle huomiolle. Kuitenkin naisleijonat (vai naarasleijonat? leijonattaret?) ovat voittaneet EM-kultaa useamman kerran peräkkäin, ja useita MM-pronsseja ja olympiamitaleja.